Dans ma série "retours d'expériences" je voudrais maintenant m'attaquer à la naissance de la communauté THELIA.

Elle est incomparable avec des communautés comme celle de SPIP mais c'est une communauté active, qui progresse et dont nous sommes très fiers.

Aujourd'hui de nombreux utilisateurs de THELIA participent activement au forum et aide les nouveaux arrivants à avancer dans leurs projets. Nous recevons de nombreux retours de bugs, des propositions de corrections. De plus en plus de contributeurs partagent leurs plugins et leurs idées.

Tout cela demande du temps et la naissance d'une communauté demande pas mal de travail, surtout au départ.

Lorsque vous distribuez un produit sous licence GPL, il va tout d'abord falloir faire connaître le projet. C'est là qu'interviennent les blogs, les forums, les sites spécialisées etc ...

Pour THELIA, le départ est tout simplement LinuxFR. La visibilité qu'offre ce fabuleux site web est assez incroyable. Lorsque notre article sur THELIA a été publié les téléchargements ont immédiatement suivi. Framasoft nous a aussi beaucoup aidé.
Il est donc capital de présenter son projet aux bonnes personnes qui le présenteront à leur tour, etc ...

Posséder son site web correctement référencé est aussi quelque chose de très important. Un utilisateur qui va rechercher un outil libre pour faire du e-commerce doit pouvoir vous trouver assez rapidement. Sur certains domaines, ce n'est pas toujours évident mais ça se travaille.

Une fois que les premiers utilisateurs vont être tentés par le logiciel, ils vont le télécharger puis l'installer. Il faut être très vigilant à ce niveau là. Vous devez absolument posséder une procédure d'installation simple, claire car sinon vous risquez de perdre très vite un utilisateur potentiel. Si votre application répond à une problématique que vous êtes le seul à résoudre l'utilisateur insistera peut-être. S'il existe d'autres outils plus ou moins proches il partira très vite essayer un logiciel qui s'installe sans problème.

Une fois l'installation réalisée, c'est parti pour la découverte, les expérimentations. Même en fournissant une documentation très exhaustive (ce qui est, soyons honnête très rarement le cas) il va falloir donner un coup de main à vos utilisateurs. La plupart du temps cette aide là aura lieu sur un forum que vous aurez ouvert à vos utilisateurs.
N'oubliez pas que ce sont peut-être eux qui aideront les nouveaux arrivants de demain. Pour le cas de THELIA, nous avons passé énormément de temps au départ tous les jours pour donner les réponses aux questions de nos utilisateurs. Il suffit de se mettre 5 minutes à leur place. On télécharge un outil, la documentation n'est pas forcément très complète au départ. Si on s'en sort pas et qu'on "perd" trop de temps et bien on abandonne et on passe à autre chose. Je pense que la naissance de la communauté démarre vraiment ici. Aujourd'hui on voit clairement les anciens répondre aux nouveaux et c'est tout simplement parce qu'ils ont pu se former à l'outil grâce à leur travail, aux informations que nous avons apportées etc ...

La documentation est bien sûr quelque chose de très important et elle demande beaucoup ... de temps. Au niveau du projet THELIA nous avons (et nous le savons bien d'ailleurs) encore beaucoup de travail pour disposer d'une documentation complète. Nous nous efforçons de faire le maximum mais le temps manque parfois. Mettre en place une documentation sous forme de wiki peut être une bonne solution. Les contributeurs vont pouvoir apporter leur pierre à l'édifice et étoffer la documentation. C'est un choix judicieux mais attention de contrôler de temps en temps ce qui s'y passe pour garder une certaine cohérence.

Vos utilisateurs apprécieront de connaître les dernières nouveautés, les orientations à venir, la vie du projet. Animer un blog vous permettra de rendre ce service. C'est en général très sympa à gérer et entretient les liens avec votre communauté. Les commentaires sont un bon moyen d'avoir des suggestions.

Ecoutez vos contributeurs. Lorsque l'on vous propose des idées, analysez les et si elles sont bonnes mettez les tout simplement en place. Un bon exemple dans notre projet est la refonte de l'interface d'administration. De nombreux échanges ont eu lieu sur le forum et nous avons essayé d'intégrer au maximum les demandes récurrentes. Il serait idiot d'ignorer les propositions des personnes qui utilisent votre application et plutôt impoli d'ignorer leur avis (surtout après leur avoir demandé)

Pour terminer, je pense que les rencontres sont indispensables. Dès que vous le pouvez, organisez des réunions où vous allez pouvoir connaître et mettre un visage sur des passionnés avec qui vous partagez un travail commun. Ce sont des moments en général vraiment sympa et on repart de bonne humeur avec plein d'idées et du boulot en perspective :)

Voilà en quelques mots, le retour d'expérience sur la communauté THELIA qui est encore très jeune. J'espère qu'elle va grandir encore beaucoup et pouvoir écrire d'autres articles à ce sujet. Si vous avez des conseils n'hésitez pas et si vous voulez me faire part de vos retours d'expériences c'est avec grand plaisir.